Par Paul Adams BBC News
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Une femme passe devant des bâtiments détruits à Marioupol – 29 septembre 2022.
Malgré toute la couverture médiatique de la guerre en Ukraine, on a peu entendu parler de la vie quotidienne des habitants des zones contrôlées par la Russie. Alors que la Russie a officiellement annexé quatre régions la semaine dernière, la BBC s'est entretenue avec des millions de personnes pour savoir à quoi ressemble la vie sous l'occupation.
Tous les noms ont été changés
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Boris a vécu à Kherson presque toute sa vie. Il nous a demandé de déguiser son identité – avec les troupes russes qui se retranchent et l'armée ukrainienne qui se rapproche, les civils ont appris à être extrêmement méfiants.
Nous communiquons par le biais d'un service de messagerie.
Pendant des mois, il a essayé de maintenir sa vie professionnelle et personnelle, dans une ville grouillante de soldats et de policiers russes.
C'est une vie pleine de contrastes saisissants.
Un jour, Boris interrompt une conversation avec moi pour effacer le contenu de son téléphone portable avant de passer un poste de contrôle russe.
"Vous devez vous assurer qu'il n'y a pas de photos compromettantes dans votre dossier effacé", dit-il.
De nombreuses personnes ont disparu au cours des premiers mois, les nouveaux dirigeants de la ville ayant pris des mesures de répression à l'encontre de toute personne considérée comme loyale à Kiev.
À en juger par le nombre réduit d'annonces "disparus, à rechercher" affichées sur les murs et circulant sur les médias sociaux, Boris pense que le nombre d'arrestations a progressivement diminué.
La moitié de la population d'avant-guerre de la ville, soit 280 000 personnes, est partie, cherchant refuge dans les territoires contrôlés par le gouvernement ou à l'étranger.
Ceux qui sont restés, dit Boris, se sont d'abord bien adaptés – les citoyens ont établi leurs propres règles et évité les autorités à tout prix.
"Pendant quatre ou cinq mois, nous avons eu l'impression de vivre dans une sorte de société libertaire", dit-il. "Autonome, auto-régulée".
Tout cela a pris fin à la mi-juillet, lorsque la ville a commencé à se remplir de personnel des services secrets russes, un processus qui s'est intensifié dans les semaines précédant le référendum.
"Il y avait pratiquement 20 voitures par minute, avec des hommes très sérieux à l'intérieur", raconte Boris.
Boris, comme toutes les autres personnes auxquelles nous avons parlé pour cet article, est opposé à l'occupation et à l'annexion par la Russie. Il serait faux de suggérer que tous les habitants de ces régions partagent leur point de vue.
Mais tous les éléments dont nous disposons, y compris les votes antérieurs, suggèrent que les personnes vivant dans les zones saisies depuis février de cette année se considèrent dans leur grande majorité comme ukrainiennes.
Cependant, au début de l'occupation, la situation a apporté des avantages inattendus, selon Boris.
"La ville est vraiment vide maintenant et les gens peuvent faire du vélo en toute sécurité", dit Boris. "C'est assez post-apocalyptique."
La prochaine fois que nous communiquons, il me parle de la visite d'une datcha (maison d'été) de l'autre côté du large fleuve Dniepr. De là, on peut voir le pont Antonovsky, qui a été frappé à plusieurs reprises par l'artillerie ukrainienne depuis juillet.
"Nous cueillions des raisins pour le vin et avions un sauna", dit-il. "C'est quelque chose de profond de la culture de notre ville".
Photo basse résolution d'un panneau d'affichage à Kherson sur lequel figurent une femme enceinte souriante, un passeport russe et le slogan "Kherson – ville russe".
Dans la ville de Kherson occupée par les Russes, s'accrocher à ce qui a de la valeur est une question d'improvisation constante.
L'argent en est un bon exemple.
Malgré les efforts de Moscou pour introduire le rouble russe, la hryvnia ukrainienne est encore largement utilisée.
Pendant un certain temps, de petites camionnettes – équipées de connexions wi-fi – ont permis aux clients de se connecter aux banques ukrainiennes et d'effectuer des retraits en hryvnia. Les opérateurs de camionnettes facturaient des frais de transaction de 3 à 5 %.
Aujourd'hui, selon Boris, les camionnettes ne sont plus nécessaires – tout se fait de bouche à oreille, les amis faisant circuler les noms de revendeurs fiables ne prélevant que peu ou pas de commission.
Mais la monnaie russe ne cesse de gagner du terrain. Certains paiements sociaux sont déjà en roubles, que les magasins sont obligés d'accepter. Les seules banques qui fonctionnent sont russes.
Pour ouvrir un compte, un passeport russe est nécessaire. Il en va de même pour les emplois dans les entreprises d'État.
"C'est ainsi qu'ils essaient d'amener la plupart des Ukrainiens de la ville à se convertir à la citoyenneté russe", explique Boris.
La propagande est un autre moyen.
Parmi les personnages historiques figurant sur ce panneau d'affichage de Kherson figure le héros impérial du 18e siècle Alexandre Souvourov. Le slogan en dessous est le suivant : "Kherson est la Russie"
À partir du mois de mai, des affiches sont apparues dans les rues, déclarant que la Russie était de retour pour rester.
Ces slogans étaient parfois accompagnés d'images de héros russes du XVIIIe siècle, rappelant la fondation de Kherson en tant que ville fortifiée par Catherine la Grande, la dernière impératrice de Russie, en 1778.
D'autres affiches représentaient des passeports russes avec la devise "Stabilité et sécurité sociales", ou un mari heureux serrant dans ses bras sa femme enceinte à côté d'un message exhortant les citoyens loyaux à avoir plus d'enfants.
Mais il y avait d'autres panneaux d'affichage que Boris trouvait plus insidieux.
"Ils mettent en scène une célébrité et disent que ce type vient de Kherson et a consacré sa vie à la Russie. Vous vous sentez un peu fier [généralement] de ce type, et ils utilisent cette fierté pour vous relier à la Russie."
Pour la majorité solidement pro-ukrainienne de Kherson, dit Boris, le message a peu d'effet.
"Mais pour ceux qui ont subi un lavage de cerveau avant la guerre, ajoute-t-il, cela leur a juste permis de sortir de l'ombre."
Pendant le soi-disant référendum à Kherson, Boris dit avoir vu plusieurs femmes âgées s'éloigner avec contentement d'un centre de vote, portant de la barbe à papa et des petits drapeaux russes.
"Probablement, un peu de réconfort de la part des organisateurs", dit-il.
Une femme vote lors du prétendu référendum russe à Marioupol, Donetsk, le 26 septembre 2022.
D'autres batailles, pour la culture, l'histoire et l'information, se déroulent dans toute l'Ukraine nouvellement occupée – des habitants s'efforçant de capter les signaux des téléphones portables à travers les lignes de front, aux parents éduquant secrètement leurs enfants dans des écoles ukrainiennes en ligne (l'un des héritages les plus bénéfiques de Covid) pour éviter un système éducatif désormais entièrement contrôlé par la Russie.
"Les enfants apprennent en ligne dans des écoles ukrainiennes, en utilisant l'internet russe et des VPN occidentaux", explique Boris. "C'est assez ironique".
La lutte pour rester connecté à l'Ukraine fait partie de ce qui l'a fait tenir pendant plus de six mois.
"Soit vous vous mobilisez, soit vous vous effondrez", dit-il.
Mais les référendums, attendus depuis longtemps mais constamment repoussés, ont menacé de briser son sens de l'objectif.
"C'est dévastateur", répond-il, lorsque je lui envoie un message pour lui demander comment les gens se sentent face au scrutin.
"La panique. Perte d'espoir… Dépression. Apathie."
"Pourquoi cela prend-il si longtemps à la ZSU [les forces ukrainiennes] ?" demande-t-il, en faisant référence à leur lente progression vers Kherson.
La crainte aujourd'hui parmi les hommes en âge de se battre est que la conscription, bien engagée en Russie, en Crimée et dans les zones séparatistes de la région orientale de Donbas en Ukraine, soit étendue à Kherson.
Jusqu'à présent, il semble que seuls ceux qui ont pris des passeports russes aient été invités à s'engager, mais l'inquiétude monte.
Boris dit qu'il hésite entre fuir ou rester, dans l'espoir qu'un jour il se réveille et découvre que Kherson a été libéré par l'armée ukrainienne.
"Je suis partagé entre la sécurité et l'expérience unique de rencontrer des soldats ukrainiens [entrant dans la ville]".
Si la libération est la perspective qui soutient Boris, elle semble beaucoup moins probable à Mariupol, à 418 km à l'est.
"Après l'occupation, ma vie entière s'est effondrée", raconte un ancien enseignant qui a demandé à être appelé Alex.
Après un siège infernal, qui a retenu l'attention du monde entier entre mars et mai, les civils qui ne voulaient ou ne pouvaient pas fuir se sont retrouvés à vivre dans un terrain vague.
"Les Russes sont allés d'appartement en appartement, détruisant tout ce qui était lié à l'Ukraine", raconte Alex, qui communique également via une application de messagerie sécurisée.
"Chez moi, ils ont brûlé des symboles ukrainiens et beaucoup de livres".
Lorsque le siège a pris fin fin fin mai, les soldats russes se sont progressivement retirés, laissant les séparatistes pro-Moscou de la République populaire autoproclamée de Donetsk gérer la ville.
"La ville s'est transformée en ruine", raconte Daryna, un étudiant qui est resté sur place mais a finalement fui en août.
"C'est devenu un grand marché où chacun vendait ce qu'il pouvait pour gagner quelque chose".
L'électricité et l'eau faisaient défaut. Des milliers de maisons ont été détruites. Des corps gisent sans sépulture dans les décombres.
Mais Daryna raconte que les rues ont rapidement été envahies de banderoles saluant la libération de Mariupol par Moscou.
Une combinaison de propagande, de nécessité et de sentiments pro-russes chez certains habitants de Mariupol, a eu un effet, dit-elle.
"Beaucoup de gens soutiennent les occupants et beaucoup travaillent pour les "rashistes" [un terme péjoratif pour désigner les Russes] parce qu'ils ont besoin d'argent pour ne pas mourir de faim."
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Un homme est assis près d'un poêle de fortune pour se réchauffer – Marioupol, 29 septembre 2022
Physiquement plus proche de la Russie et située à l'extrémité sud du Donbas, les liens de Mariupol avec Moscou ont toujours été un peu plus profonds que ceux de Kherson.
Des aperçus fugaces de la résistance sont visibles sur les médias sociaux, où circulent des images de personnes masquées, drapées dans le drapeau ukrainien bleu et jaune.
La lettre "Ï", qui existe dans l'alphabet ukrainien mais pas dans l'alphabet russe, est apparue sur les murs dans toute l'Ukraine occupée.
Mais Mariupol a été physiquement et émotionnellement détruite par la guerre. L'optimisme est rare.
"Il n'y a plus beaucoup d'espoir", dit Alex, "parce que [les gens] croient que Mariupol a été abandonnée. Mais ils espèrent encore".
A Marioupol, le bruit de la guerre s'est éloigné. À Kherson, il se rapproche. Mais à Enerhodar, à mi-chemin entre les deux, il n'a jamais vraiment disparu.
La Russie a capturé la ville et sa vaste centrale nucléaire au début de la guerre. Mais ces derniers mois, les forces russes et ukrainiennes ont échangé des coups de feu de l'autre côté du Dniepr, l'Ukraine accusant la Russie d'utiliser la centrale comme couverture.
Le danger constant d'explosions a obligé les habitants d'Enerhodar à adopter des routines strictes.
"Vous essayez de faire tout ce que vous avez à faire pendant la journée – voir vos amis, rendre visite à vos parents, acheter de la nourriture", explique Maksym, 38 ans. "La nuit, les chiens courent les rues".
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Les légumes sont moins chers, mais le prix de la viande, du fromage et du lait a doublé – marché de rue à Melitopol, 10 septembre 2022.
La nourriture, qui a disparu des magasins très tôt, est moins problématique qu'elle ne l'était. Dans tout le sud, tout le monde dit la même chose : les supermarchés sont remplis de produits russes chers et indésirables, tandis que les marchés de rue regorgent d'aliments produits localement.
Coupés de 80 % de l'Ukraine, les agriculteurs doivent vendre leurs produits localement. Les légumes sont moins chers, mais la viande, le fromage et le lait coûtent le double de ce qu'ils coûtaient avant la guerre.
"L'argent n'est plus dépensé que pour la nourriture", dit Makysm.
Après plus de six mois d'occupation, Enerhodar est à moitié vide. Beaucoup de ceux qui restent sont des personnes âgées.
"Tous ceux qui pouvaient partir sont partis, surtout les mères avec des enfants", dit Natalya, une retraitée.
Natalya dit que sa fille et sa petite-fille lui manquent, mais qu'elle est heureuse qu'elles soient en sécurité en Europe.
Sans gaz depuis quatre mois et avec de fréquentes coupures de courant, la vie de Natalya est un combat permanent, surtout à l'approche de l'hiver.
"Nous sommes isolés depuis sept mois, coupés de la civilisation. Une connexion mobile est rare. Avoir l'internet, c'est comme des vacances".
Mais comme Boris à Kherson, elle fait de son mieux pour suivre l'actualité.
La retraitée cite les noms d'analystes militaires ukrainiens, affirmant que leurs prévisions suggèrent que la libération n'est pas loin.
Parfois, elle se rend sur les rives du Dniepr, dans l'espoir de capter le signal d'un téléphone portable depuis le territoire contrôlé par le gouvernement ukrainien de l'autre côté.
Là encore, il s'agit de s'accrocher.
À Melitopol, sous contrôle russe, loin des lignes de front et au cœur du sud de l'Ukraine occupée, Toma, une femme d'une trentaine d'années, parle d'une autre préoccupation de routine : soigner les malades.
"Pendant plusieurs jours au début, j'ai eu une quête", dit-elle. "Trouver des médicaments pour ma mère, qui souffre d'une maladie cardiaque".
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Un homme traverse une rue de Melitopol le 26 septembre 2022. Une bannière en arrière-plan fait la promotion du référendum soutenu par Moscou – on y lit : "L'avenir – 23-27 septembre 2022"
Les longues files d'attente du printemps, où des centaines de personnes faisaient la queue pendant des heures, ont disparu. Mais selon Toma, les pharmacies sont désormais gérées par les autorités et approvisionnées avec ce que les habitants considèrent comme des produits russes de qualité inférieure.
Quatre des cinq médicaments dont sa mère a besoin ne sont pas disponibles.
Ils doivent être achetés par des amis ou des parents plus au nord, à Zaporizhzhia, sous contrôle ukrainien, puis livrés en mains propres – ce qui implique un voyage risqué à travers les postes de contrôle ukrainiens et russes.
Dans ce contexte de vie au jour le jour, de pénurie d'emplois et d'échanges forcés de biens, l'apparition d'affiches citant les observations du président Vladimir Poutine sur l'avenir de la vie en Russie est ressentie comme une insulte supplémentaire, selon Toma.
"C'est comme si nous étions ramenés 35 ans en arrière", dit-elle, faisant référence à l'époque où l'Ukraine faisait encore partie de l'Union soviétique.
La situation dans les écoles de Melitopol, dit-elle, est désastreuse.
Les enseignants et les administrateurs ont refusé de coopérer avec les autorités d'occupation, ce qui les a contraints à recruter toute personne disposée à accepter un emploi, même si elle n'est pas qualifiée.
"L'ancienne femme de ménage de l'école est devenue l'institutrice de l'enfant de nos amis", raconte-t-elle.
La marque de la Russie est partout, des manuels scolaires importés au drapeau qui flotte dans la cour de l'école, en passant par l'hymne national joué au début de chaque journée.
Les parents désireux d'envoyer leurs enfants à l'école se voient offrir 10 000 roubles (environ 150 livres sterling) chacun, mais seulement s'ils fournissent les informations du passeport et le lieu de résidence du père de l'enfant.
Mais, selon Toma, il y a des signes de rébellion dans la classe.
Les enfants écrivent des mots russes en lettres ukrainiennes, accrochent des rubans bleus et jaunes à leur sac à dos et portent des chaussettes avec le slogan "Navire de guerre russe [juron]", en référence à l'acte de défi des défenseurs ukrainiens d'une minuscule île de la mer Noire le premier jour de la guerre. Reportage supplémentaire de Cara Swift.
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